Questi sono i modi in cui la plastica può rovinare il tuo corpo

Politica

Pianeta di plastica è una serie sulla crisi globale della plastica che valuta i costi ambientali e umani e considera possibili soluzioni a questo devastante problema creato dall'uomo.

Di Jo Yurcaba

Fotografia di Tabor Wordelman



19 dicembre 2018
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Frammenti di plastica e microplastiche estratti dal Great Pacific Garbage Patch nel 2018 si trovano tra la materia naturale sul fondo di una rete a strascico.
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La plastica ci circonda. Mangiamo dalla plastica, immagazziniamo il cibo, compriamo il cibo avvolto, lo mettiamo nei nostri occhi sotto forma di lenti a contatto, ne beviamo - è inevitabile e, certamente, incredibilmente utile. Ma un numero crescente di prove mostra che le materie plastiche stanno probabilmente danneggiando la salute umana in diversi modi e negli Stati Uniti c'è poca supervisione del governo per fermarla.

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Collettivamente, il mondo produce quasi 300 milioni di tonnellate di plastica ogni anno, e la metà di essa è plastica monouso che viene gettata via dopo il suo primo utilizzo, secondo la non profit Plastic Oceans International. Delle materie plastiche prodotte dall'uomo dagli anni '50, proprio come le materie plastiche commerciali venivano commercializzate e rese prontamente disponibili per i consumatori, solo il 9% è stato riciclato, riferisce Greenpeace.

Abbiamo tanta plastica perché è resistente, utile in molte forme e spesso economica da acquistare. Ma nell'ultimo decennio, gli scienziati hanno scoperto che le sostanze chimiche che tengono insieme la plastica stanno probabilmente avendo un impatto negativo sulla salute umana. Oltre a limitare del tutto l'esposizione - il che si rivelerebbe difficile - c'è solo così tanto che possiamo fare per proteggere i nostri corpi da questi impatti, che possono essere graduali, ma possono anche essere di lunga durata.

Le materie plastiche sono tenute insieme a sostanze chimiche chiamate plastificanti e gli esperti hanno espresso grande preoccupazione per due: bisfenolo-A (noto come BPA) e ftalati. BPA e ftalati si trovano in contenitori riutilizzabili per alimenti e bevande, attrezzature sportive, automobili, giocattoli, rivestimenti per pavimenti in vinile, detergenti, shampoo, saponi e spray per capelli. Questi plastificanti sono classificati sotto l'egida dei 'composti che alterano il sistema endocrino', secondo Stephanie Engel, PhD, professore di epidemiologia all'Università della Carolina del Nord a Chapel Hill. 'Fondamentalmente significa che possono agire come o bloccare l'azione del nostro sistema ormonale naturale', dice il Dr. Engel Teen Vogue.

Quando riscaldiamo la plastica nel forno a microonde o riutilizziamo le bottiglie d'acqua monouso, ad esempio, questi composti trovano una via nel corpo umano e possono causare una varietà di effetti sulla salute nel tempo.

'Prove hanno dimostrato che il BPA può avere implicazioni sulla funzione renale e sulle funzioni metaboliche', afferma il dott. Gabriel Olaiya, che lavora con il Servizio sanitario nazionale nel Regno Unito Teen Vogue. 'Gli studi hanno dimostrato che può causare (...) l'inizio precoce della pubertà nei bambini piccoli, oltre a causare effettivamente (un) maggiore istanza di ansia e problemi comportamentali nei bambini non ancora nati quando le loro madri sono esposte alla plastica'.

Il BPA e altri interferenti endocrini possono anche esacerbare condizioni come il diabete, che provoca danni ai reni, afferma il dott. Olaiya. Secondo una serie di studi riconosciuti dal National Institutes of Health degli Stati Uniti, il BPA è anche associato ad un aumentato rischio di cancro e 'maturazione sessuale precoce, diminuzione della fertilità maschile, comportamento aggressivo' e altri effetti.

La dott.ssa Engel ha lavorato a uno studio che ha valutato gli effetti dell'esposizione delle donne in gravidanza agli ftalati sullo sviluppo neurologico dei loro bambini, dalla nascita all'età di 10 anni. Ha classificato le donne in base al grado di esposizione - alcune donne sono state esposte di più, altre di meno - misurando un marcatore biologico nelle loro urine.

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Lo studio ha scoperto che i bambini di donne in gravidanza che avevano la più alta esposizione a un ftalato chiamato dietilesilftalato, o DEHP, 'avevano circa il triplo del rischio di diagnosi di ADHD durante l'infanzia rispetto alle donne nella categoria di esposizione più bassa', Dr Dice Engel. 'Ciò si allinea molto con un crescente numero di prove che collegano l'esposizione ad uno specifico ftalato con effetti sullo sviluppo neurologico nella vita futura'.

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In breve: il Dr. Engel ha trovato una connessione tra l'esposizione di una donna incinta a una sostanza chimica presente nella plastica e il rischio del bambino di sviluppare ADHD.

Rileva che è impossibile avere un gruppo di controllo di persone che non sono esposte a questi prodotti chimici e che tale gruppo di controllo non rispecchierebbe la nostra 'esperienza vissuta'. In realtà, dice il Dr. Engel, 'viviamo tutti in una specie di zuppa chimica - fa solo parte della vita moderna'.

Per tenere conto di ciò, il Dr. Engel ha misurato fino a 20 sostanze chimiche diverse che potevano viaggiare insieme in prodotti diversi. Ha cercato di 'districare' gli effetti dell'esposizione a uno in relazione all'esposizione delle donne a tutte le altre sostanze chimiche; questo è importante perché ognuno ha un diverso livello di esposizione plastica, a seconda del proprio stile di vita. La plastica può essere presente all'interno del nostro corpo non solo nelle lenti a contatto, ma nelle protesi mammarie, nelle microfibre dell'acqua che beviamo e nelle microplastiche nei pesci e nel sale che mangiamo.

Più di otto milioni di tonnellate di plastica finiscono nei nostri oceani ogni anno, secondo Plastic Oceans International. Gran parte di quella plastica è costituita da rifiuti e plastica proveniente dalle discariche che hanno trovato la loro strada in uno specchio d'acqua. Dice lo studente di dottorato Charles Rolsky dell'Arizona State University, che studia l'inquinamento da plastica nell'oceano Teen Vogue che le microplastiche o le materie plastiche che si sono spezzate in particelle estremamente piccole, si trovano sul fondo dell'oceano. Queste microplastiche fungono da 'veicolo per contaminanti', o inquinanti comuni, e possono essere mangiate dagli abitanti del fondo oceanico come i granchi, che vengono poi mangiati da qualcosa di più grande. Più in alto vai nella catena alimentare, più concentrati diventano quei contaminanti, spiega Rolsky.

'Quando i contaminanti raggiungono qualche grande balena o squalo o persino (a) umano, c'è una buona possibilità che si sia accumulato a un livello che potrebbe essere dannoso', afferma Rolsky. Non ci sono prove chiare sugli impatti su larga scala della microplastica sulla salute, dice, ma la ricerca disponibile non fornisce un quadro positivo. 'Mettiamo insieme le materie plastiche come i contaminanti. Mettiamo insieme che i contaminanti causano problemi. Teniamo anche conto della prevalenza della plastica nell'oceano. E così quando aggiungi tutti questi insieme, stai solo creando questo scenario che fa molto paura per qualsiasi ecosistema in cui si trova '.

Gli attivisti di Greenpeace esaminano le microplastiche raccolte in una rete a strascico e estratte dalla Great Pacific Garbage Patch nel 2018.

Tabor Wordelman

Quando si tratta degli effetti sulla salute della plastica, ce ne sono ancora molti sconosciuti. Ciò spaventa gli esperti perché storicamente le normative sui plastificanti potenzialmente pericolosi non sono state approvate fino ad anni dopo che erano già diffuse nella plastica. Ad esempio, la Food and Drug Administration ha vietato l'uso di determinati materiali a base di BPA in biberon, tazze sippy e confezioni per lattanti nel 2012, dopo anni di pressioni da parte di scienziati e congressi.

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Engel afferma che nel 2010, dopo che le aziende hanno rimosso volontariamente il BPA da alcuni prodotti per bambini, come i biberon, molti produttori lo hanno semplicemente sostituito con un composto molto simile chiamato bisfenolo-S. 'E, si scopre, 10 anni dopo, potrebbe effettivamente essere più dannoso della sostanza chimica che ha sostituito', afferma il Dr. Engel. 'Noi lo chiamiamo' spiacevole sostituzione ': una sostanza chimica ne sta sostituendo un'altra e si scopre che il nuovo ragazzo è in realtà peggiore di quello che è stato rimosso. Le aziende possono dire che un prodotto è privo di BPA, ma ciò non significa che sia privo di composti con effetti biologici simili o peggiori '.

Quando si tratta di provare gli effetti sulla salute delle sostanze chimiche nelle materie plastiche, il Dr. Engel afferma che l'onere è attualmente per il consumatore, il che è un problema, perché le sostanze chimiche sono nei materiali da costruzione, nei prodotti per la cura della persona e nel rivestimento delle lattine - cose che non pensi possano contenere plastica. 'Direi che la mossa prudente è quella di ridurre l'esposizione dove è possibile e cercare di fare delle scelte - con i prodotti che usi e i prodotti che acquisti - che siano il più privi di plastica possibile', afferma Engel. Ad esempio, utilizzare una bottiglia d'acqua in acciaio inossidabile e conservare gli alimenti in vetro anziché in plastica.

Per quanto riguarda la protezione a lungo termine, il Dr. Engel afferma che ciò porterà cambiamenti a livello statale e federale. 'Dobbiamo fare pressione sui nostri funzionari eletti affinché sviluppino una legislazione di buon senso che possa affrontare non solo una sostanza chimica, ma la (più ampia) questione della sostituzione deplorevole e di come proteggiamo i consumatori', afferma. 'Mettere tutta questa responsabilità a carico del consumatore è ingiusto, perché non abbiamo idea di quali prodotti siano questi prodotti chimici'.

Abbiamo messo in atto sistemi per proteggere i consumatori prima che entrino nel mercato nuovi farmaci, sottolinea il Dr. Engel, aggiungendo che le aziende farmaceutiche sono tenute a produrre un grande volume di dati sulla sicurezza a dimostrazione che le sostanze chimiche contenute nei loro farmaci sono sicure e richiesto di effettuare la sorveglianza post-marketing per assicurarsi che non si verifichino risultati sanitari inaspettati. 'Non esiste assolutamente alcuna ragione al mondo per cui lo stesso sistema non possa essere applicato ai prodotti chimici', afferma.

Engel afferma che la FDA e la Commissione per la sicurezza dei prodotti di consumo, due organizzazioni che regolano le sostanze chimiche nella plastica, hanno un modo casuale e disgiunto di applicare i divieti, come il divieto di BPA nei biberon. 'Non stiamo vietando una sostanza chimica - stiamo vietando una sostanza chimica in un prodotto specifico', afferma il Dr. Engel. A BPA potrebbe essere vietato l'uso in biberon, ma è ancora presente in altre materie plastiche con cui bambini e adulti entrano in contatto.

'Probabilmente non conosciamo nemmeno tutti i prodotti chimici che sono stati introdotti in questi prodotti', afferma. 'Le cose vengono rimosse, ma vengono sostituite da sostanze chimiche che in realtà sappiamo ancora meno - e potrebbero essere peggio - e non sappiamo'.

Per ulteriori informazioni sulla crisi globale delle materie plastiche, leggi il resto della serie Plastic Planet.